Le poète Amaud Johnson sur la violence et le spectacle de ménestrel

"Nous nous battons toujours pour arriver à composer avec les choses que nous voyons... [et] pour développer un vocabulaire pour cela." Pour le poète Amaud Johnson, l'un de ces combats consiste à créer un cadre pour gérer ce qui a toujours été devant lui.

 

Auteur de deux livres de poésie, Amaud Jamaul Johnson a parlé de son œuvre à Hall le 15 février. Son premier livre, Red Summer, qui a remporté le prix Dorset, traite des émeutes raciales de 1919, au cours desquelles près d'une centaine d'Afro-Américains ont été lynchés dans plusieurs villes du pays. Son deuxième livre, Darktown Follies, examine (et contre-analyse) une forme de divertissement américain très populaire pendant de nombreuses années : le minstrel show.

 

M. Johnson décrit sa ville natale de Compton, en Californie, comme "un endroit assez violent" entre les années 70 et le début des années 90. Il reconnaît une sorte de culpabilité du survivant et admet que son désir d'historiciser cette violence est l'une des forces qui l'ont poussé vers la poésie. "Ce récit était-il simplement lié à ma rue, à mon quartier ? Ou y avait-il quelque chose de plus grand, quelque chose d'ancré dans notre identité en tant qu'Américains, et particulièrement en tant qu'hommes, qui a créé une graine pour un certain type d'agression ?"

 

M. Johnson a effectué des recherches approfondies sur les émeutes raciales de 1919 pour Red Summer. Son poème "The Manassa Mauler" traite de la boxe, l'un des exutoires de cette agressivité contemporaine des émeutes raciales, et du combat le plus sanglant de l'histoire des poids lourds.

 

"Lorsque j'ai commencé à lire davantage sur cette relation entre la violence historique, le sport et la violence racialisée, c'est presque comme si tout dans ma vie semblait connecté. Les choses que j'ai commencé à voir se produire chez moi, les choses qui se produisaient dans la rue, et la façon dont je lisais l'histoire, tout cela m'a aidé à traiter cette question plus large en termes de qui nous sommes."

 

M. Johnson a écrit Darktown Follies en partie pour explorer cet "espace gênant" créé lorsque la comédie coopte la violence racialisée. Le titre d'un poème, "Pigmeat", fait référence à Pigmeat Markham, le dernier comique afro-américain à se produire en noir. "La blague de Pigmeat est que [le visage noir] lui donnait l'air plus léger - ce qui n'est pas vraiment une blague, mais cela dépend de l'endroit où l'on se trouve dans cette conversation."

Ce qui nous fait rire en dit long sur ce que nous sommes dans un moment culturel donné. "Nous pouvons considérer nos humoristes comme les meilleurs d'entre nous, car ils sont capables de voir ces choses que nous essayons encore de comprendre culturellement. Nous rions en partie en reconnaissance d'une vérité que nous n'avons pas vraiment entendue formulée de cette manière. Mais nous sommes aussi un peu mal à l'aise, car nous ne sommes pas vraiment sûrs de ce que cela signifie."

"Disons que quelqu'un vous raconte une blague raciste. Vous vous dites : "Oh, c'est raciste", mais comme vous avez été éduqué d'une certaine manière, vous vous dites : " Je ne veux rien dire parce que je ne veux pas attirer l'attention sur le problème". Vous riez peut-être simplement pour désamorcer la tension, mais ce rire vous rend complice de la blague - parce que l'individu raciste qui a dit la blague pense maintenant qu'il est drôle. C'est l'étrange tension dans la façon dont nous négocions l'humour".

Dans sa jeunesse, M. Johnson ne s'imaginait pas poète. Au lycée, il était un athlète, mais il faisait aussi partie de l'équipe de débat, où il a appris à voir un argument sous tous ses angles. "Il faut presque se battre contre soi-même pour être capable d'assimiler la conversation, puis de déterminer exactement ce que l'on veut dire et comment on veut le dire. J'ai commencé à penser que les poèmes fonctionnaient de la même manière."

 

"Une partie de ce qui fonctionne au cœur de la poésie consiste à identifier les limites du langage - lorsque le mot est insuffisant, il s'effondre en métaphore. ... Je pense que quelque chose de similaire se produit dans la comédie : vous amenez le public à un point où il fait le travail cognitif, où il se demande : " Est-ce que vous dites ce que je pense que vous dites ?... Les formes d'art les plus réussies sèment la participation. Vous devez travailler émotionnellement et intellectuellement pour intérioriser ce sens."

"En fin de compte", a expliqué M. Johnson, en poésie, comme en comédie, "nous essayons toujours de trouver comment dire l'indicible".

M. Johnson a obtenu des diplômes à l'université Howard et à Cornell et enseigne actuellement dans le cadre du programme de maîtrise en beaux-arts de l'université du Wisconsin-Madison, où il dirige l'Institute for Creative Writing. Après Hall, il a visité la classe d'écriture de dernière année de Kate Stearns et la classe d'anglais de deuxième année de Cary Snider.