Ken Conn: Querido profesor, entrenador y consejero

El querido profesor de latín de Roxbury, Ken Conn, falleció el sábado 12 de marzo. Ken enseñó en RL desde 1973 hasta 2009, y aunque Ken enseñó principalmente francés -y presidió el Departamento de Francés, titular inaugural de la Cátedra Stanley Bernstein de Lenguas Modernas- también fue un entusiasta e iconoclasta profesor de inglés. Durante sus años en el colegio, Ken fue un dinámico entrenador de fútbol universitario y, durante muchos años, entrenó a nuestros chicos más jóvenes en lacrosse. Ken fue durante mucho tiempo el decano de la clase junior, y sirvió con buen criterio y distinción como miembro del Comité de Admisión.

Dejando a un lado las credenciales, la mayor contribución de Ken fue para los chicos de la escuela, a los que amaba y servía. Ken tenía una magnífica comprensión de la psique masculina adolescente y ofrecía generosamente consejo y apoyo a todos, pero especialmente a los que se enfrentaban a retos difíciles y a los que estaban fuera de la corriente principal. La habitación de Ken era un imán para todo tipo de chicos y, jugando al Boggle, los chicos llegaron a conocer a Ken y a los demás, llegando a conocer el "hogar" dentro de un contexto más amplio. Ken defendía ferozmente a aquellos que merecían una segunda oportunidad, y ellos le querían por ello.

Ken representó un modelo inspirador del profesor-entrenador y del escolar plenamente implicado durante todo su tiempo en RL. Era tan respetado por sus colegas como por los chicos. A continuación se muestra lo que el director Kerry Brennan leyó a la comunidad con motivo de la jubilación de Ken en RL en 2009:

"Las grandes escuelas son el resultado del trabajo de grandes profesores. Para algunos de ellos, su grandeza se mide por la brillantez, o por un nivel constantemente inalcanzable, o por la versatilidad de su contribución. Para los más grandes, sin embargo, su impacto es el resultado de hacer bien esa cosa difícil, pero obvia: amar a los chicos a su cargo. En el tiempo que llevo en RL, nadie ha amado de forma tan constante y eficaz a los chicos a su cargo como el Sr. Ken Conn. Si nuestro lema en la calle es que "conocemos y amamos a todos los chicos", entonces Ken Conn debería estar en el cartel que lo anuncia.

El Sr. Conn fue contratado en la primavera de 1973. Graduado en el Stoneham High School y en el Middlebury College, el Sr. Conn llegó a RL después de una temporada como profesor en el Melrose High School y en el Lycee Albert Ier de Mónaco, al que acudió tras un año de estudios de posgrado en la Universidad de Niza. Aunque era principalmente profesor de francés, dado su título de historia en Middlebury y su amor por la literatura, es comprensible que en sus primeros años en Roxbury Latin el Sr. Conn enseñara también historia e inglés.

Los que han tenido el privilegio de estudiar francés con el Sr. Conn saben bien qué tipo de profesor es. Totalmente comprometido con la lengua y la cultura, es suavemente feroz en su insistencia para que todos los que entran en su acogedora aula se entusiasmen de la misma manera. Bajo su liderazgo como profesor modelo, colega solidario y atento jefe de departamento, el programa de francés se convirtió en uno de los más respetados de la escuela. En una época en la que se ha animado a los profesores de lenguas modernas a abandonar el énfasis en la lectura y la escritura que había marcado el plan de estudios en el pasado para pasar a uno en el que la comunicación era primordial, el Sr. Conn ha liderado la carga permitiendo a sus alumnos de francés expresarse maravillosamente y, a menudo, tener los medios no sólo para estudiar francés en la universidad, sino también para abordar otros idiomas. Dada su eficacia y compromiso, era lógico que, en 2004, el Sr. Conn fuera nombrado profesor inaugural de francés Stanley Bernstein. 

Durante la mayor parte de su tiempo en RL, el Sr. Conn también sirvió como maestro de la Clase II. Como tal, guió a cientos de chicos a través de los duros escollos del primer año con su dignidad, su nivel académico y su estabilidad emocional intactos. El Sr. Conn, un defensor amable y persistente, tenía la rara capacidad de hacer que cada persona se sintiera respetada y atendida. En nombre de innumerables clases de estudiantes de tercer año, les ayudó a cohesionarse más, incluso cuando se apresuró a celebrar los dones y peculiaridades individuales de sus miembros. Aunque era un mentor afectuoso para muchos, el Sr. Conn sentía una especial devoción por aquellos que pasaban por momentos difíciles, o por los que podían pasar desapercibidos con tanta facilidad. El Sr. Conn era especialmente bueno escuchando y, en su calidad de consejero afectuoso, ha proporcionado espacio, tiempo y consejo para que los chicos fueran ellos mismos, traicionaran sus inseguridades y se convirtieran en hombres. Cuando Ken Conn te rodea el brazo con esa gran pata, sabes que estás a salvo; sabes que te cuidan.

Aunque no fue jugador de lacrosse, el Sr. Conn dirigió el programa de lacrosse juvenil durante más de treinta años. Aunque ha tenido diferentes compañeros de entrenamiento en esta empresa, la fórmula del Sr. Conn siempre ha sido la misma: asegurarse de que los jugadores de RL sepan lo que están haciendo, que se esfuercen, que se apoyen como compañeros de equipo y que se diviertan. Por el camino, las escuadras de lax del Sr. Conn dominaron sistemáticamente a sus oponentes, lo que le valió el respeto y la perplejidad de innumerables entrenadores del circuito.

Sin embargo, la producción más prodigiosa del Sr. Conn como entrenador fue el resultado de su papel durante 36 años como entrenador de la línea de fútbol universitario de RL. Todo el mundo sabe que los jugadores de línea son los caballos de batalla de cualquier equipo de fútbol, poco conocidos pero absolutamente esenciales. El éxito del Sr. Conn a la hora de motivar a todos esos linieres de RL durante todos esos años se debe a que él es uno de ellos. No quiero decir que fuera uno de ellos porque cumpliera con su deber en nombre de la línea de su propio instituto o de las feroces fuerzas de Middlebury. Lo digo porque ese es el enfoque de la vida del Sr. Conn. Uno de los mejores atletas escolares de RL lo expresó así: "El Sr. Conn solía recordarnos a todos los linieros que los aficionados siempre veían al quarterback como el héroe y la estrella de cualquier equipo de fútbol. Los linieros nunca recibirían la misma atención o fama que el quarterback, aunque el éxito de un quarterback dependía totalmente de la protección y el apoyo de sus linieros. Nos animaba a sentirnos orgullosos del papel que desempeñábamos en nuestro equipo, ya que era uno de los más importantes. Nunca nos permitió olvidar lo especiales que éramos, ni lo poco que necesitábamos el reconocimiento externo de este hecho. Un verdadero linier hacía su trabajo lo mejor que podía y sólo buscaba la satisfacción de lograr el objetivo del equipo: una victoria en el campo de juego. Para él, todos éramos estrellas". Al igual que sus linieros, el Sr. Conn evitaba el protagonismo, cediéndolo con elegancia a los demás. Y, al igual que sus linieros, el Sr. Conn ha soportado durante su tiempo aquí unos cuantos golpes sólidos y alguna que otra jugada rota. Sin embargo, nadie, en la RL de la que estamos tan orgullosos, ha hecho más por apoyar a los chicos, por defender a los desvalidos, por imaginar un final más feliz cuando todas las señales indicaban lo contrario.  

En sus 36 años en RL, Ken Conn se ha entregado, en cuerpo y alma, a la sencilla misión de preocuparse por los niños e inspirarlos para que se preocupen por las ideas, por el mundo, por los demás, por perseguir su mejor versión, más amplia, más plena. El Sr. Conn es un gran oso optimista y cariñoso, un mentor que ha cambiado la vida de cientos de personas y ha salvado la de muchos. Siempre le estaremos agradecidos por su firme compromiso con todo lo que es correcto y bueno en este trabajo; por el modelo de su devoción a los afortunados chicos en su órbita; y por la amistad que ha extendido tan libre y desinteresadamente a tantos de nosotros durante tantos años."

A Ken le sobrevive su esposa, Peg. Le precede su hijo Tim, de la clase de Roxbury Latin de 1999. Compartiremos los planes de la familia para recordar a Ken cuando los conozcamos.